Il fantasma di Jimmy Hoffa

Dal blog https://jacobinitalia.it/

Steve Early 8 Dicembre 2019

A proposito di The Irishman, il film di Martin Scorsese su sindacato Usa, mafia e corruzione. Dovremmo chiederci anche come quei metodi proseguano oggi, dice uno che conobbe quella storia in prima persona

Quando lavoravo con il movimento per la riforma del Teamster, quarant’anni fa, i camionisti preoccupati per la corruzione sindacale dovevano muoversi con cautela. Alla fine degli anni Settanta, molte sezioni dell’International Brotherhood of Teamsters (Ibt) erano gestite da imbroglioni o autocrati dei soliti sindacati padronali. Se ci avevi a che fare, il risultato poteva essere che si accordassero con i capi per farti licenziare metterti nella lista nera. In altre sedi locali e consigli congiunti, situati nelle aree di forza del crimine organizzato, alcuni funzionari del Teamster erano associati alla mafia. Si erano costruiti una fama di violente ritorsioni contro i ribelli sindacali che avevano osato sfidare la corruzione e il racket che li aveva resi ancora più minacciosi.

Frank Sheeran, funzionario del Teamster di quasi due metri per 115 chili, decisamente era parte di quest’ultima categoria. Dopo aver prestato servizio in pesanti battaglie nella Seconda guerra mondiale, era diventato uno strozzino, un uomo muscoloso, un camionista, un sindacalista e, infine, un criminale condannato e recluso in una prigione federale per quindici anni. Fino a poco tempo fa, Sheeran poco conosciuto al di fuori dei circoli dei camionisti. Fin quando l’ex procuratore Charles Brandt ha scritto un libro sulla sua stretta relazione con il presidente del Teamster James R. Hoffa collegando Sheeran al cold case più famoso d’America, la scomparsa e presunto omicidio di Hoffa nel 1975. Intitolata I Heard You Paint Houses, la biografia di Brandt è stata scelta dal regista Martin Scorsese, che ora ha realizzato The Irishman, il terzo film di Hollywood su Hoffa e Teamsters.

I due precedenti film su Hoffa erano F.I.S.T., liberamente tratto dalla carriera del leader sindacale con Sylvester Stallone, e Hoffa, produzione del 1992 con Jack Nicholson nel ruolo del protagonista. Entrambi hanno fatto bene al botteghino, riproponendo la versione di Hoffa sulle connessioni tra mafia e Teamster, vale a dire che i lavoratori avevano bisogno della forza del crimine organizzato per arginare la violenza gestionale contro di loro durante l’organizzazione delle lotte. The Irishman fornisce una narrazione storica dei Teamster simile. È già stato acclamato dai recensori come una «magistrale epopea di mafia» e candidato per più Oscar. Secondo il New York Times, l’ultimo film di Scorsese è «lungo e oscuro: lungo come un romanzo di Dostoevskij o Dreiser, scuro come un dipinto di Rembrandt». The Atlantic definisce il film da 160 milioni di dollari «un’esperienza visiva meditabonda e triste… Un tentativo di capire un uomo che ha vissuto sullo sfondo della storia pur ricoprendo apparentemente un’influenza significativa su di essa».

Al Pacino dà il volto a Hoffa e Robert De Niro interpreta Sheeran, e quest’ultimo è destinato a diventare una figura nel mondo del sindacalismo statunintense. Ho saputo per la prima volta qualcosa di più su Sheeran nel 1977, durante un furtivo incontro con due camionisti che appartenevano al Local 326 a Wilmington, nel Delaware. Un decennio prima, Hoffa aveva nominato personalmente Sheeran presidente di questa sezione locale di 3 mila membri come ricompensa per aver aiutato l’Ibt a mantenere il controllo sulla Teamsters Local 107 di Filadelfia. Durante la fine degli anni Cinquanta e l’inizio degli anni Sessanta, molti camionisti di Filadelfia si erano schierati contro il dominio di Hoffa. Dopo che l’Ibt fu espulso dall’Afl-Cio per corruzione nel 1957, a migliaia avevano tentato di sostituire i Teamsters con un sindacato sostenuto dalla federazione ma non riuscirono a vincere le elezioni che ne proclamassero l’esclusione. Secondo Sheeran, questa sfida a Hoffa equivaleva al tradimento. «Una volta che permetti al dissenso e alle fazioni ribelli di esistere, sei sulla buona strada per perdere il tuo sindacato – ha detto al suo biografo – Puoi avere un solo capo. Puoi avere degli aiutanti. Ma non puoi avere nove ragazzi che cercano di gestire una sezione locale. Se lo facessi, il datore di lavoro farebbe accordi collaterali e dividerebbe il sindacato».

Come confermato dai dissidenti del Local 326 che ho incontrato, Sheeran era abbastanza abile nel fare da solo «accordi secondari», accreditandosi come «capo» del Local 326. Come molti altri membri del Professional Driver Council (Prod) e dei Teamsters for a Democratic Union (Tdu), quei dissidenti hanno cercato assistenza legale e organizzato comitati su come riformare il sindacato e liberarlo da imbroglioni e gangster. Sospettavano, giustamente, che Sheeran prendesse mazzette. Ad esempio, come Sheeran ha poi confessato a Brandt, era solito concedere «esenzioni» alle società di autotrasporto appena nate in modo che potessero evitare di effettuare i pagamenti dei fondi pensione normalmente richiesti in base a un primo contratto. Ciò ha permesso a un datore di lavoro amichevole di «mettere i suoi risparmi sul tavolo [in modo che] entrambi lo condividessero sotto il tavolo: tutti hanno accettato quel sistema».

La truffa del leasing

Nel 1977, grazie ai reclami dei camionisti, azioni legali correlate e rapporti investigativi del Wall Street Journal, sapevamo anche che Sheeran stava negoziando contratti al ribasso rispetto al National Master Freight Agreement (Nmfa) dei Teamsters in modo molto più dannoso. L’Nmfa era, all’epoca, uno dei più vasti contratti sindacali del settore nel paese, copriva 450 mila Teamsters, inclusi i membri del Local 326. I suoi firmatari includevano sia i trasportatori interstatali di merci, poi regolati come corrieri comuni, sia i «corrieri privati». Un vettore privato era una catena di negozi al dettaglio o un produttore con un volume di spedizione sufficientemente elevato da impiegare direttamente i conducenti di Teamster e mantenere la propria flotta di camion. Invece di cercare di mantenere questi datori di lavoro sotto la Nmfa, alcuni Local di Teamster come Sheeran li incoraggiarono a usare un mediatore di nome Eugene Boffa Sr.

Boffa e suo figlio possedevano società di leasing che fornivano autisti per grandi aziende come Avon Products, Iowa Beef, Continental Can, Crown Zellerbach e J. C. Penney. I contratti di Boffa con Local 326 e altri affiliati di Teamster gli hanno permesso di fornire salari e benefici molto al di sotto degli standard Nmfa e hanno perso i conducenti di Teamster come dipendenti subordinati. Iowa Beef, allora la più grande azienza impacchettatrice della nazione, un accordo ridotto tra Boffa e i Teamsters non richiedeva alcun contributo al fondo pensione e pagava i conducenti il 70 per cento in meno del tasso Nmfa. L’outsourcing si è servito dei datori di lavoro di Teamster quarant’anni fa per lo stesso motivo per cui al management piacciono gli accordi di «assunzione flessibile» oggi. Come ha scritto il giornalista del Journal Jonathan Kwitny, «i lavoratori considerati problematici dall’azienda possono essere scaricati indipendentemente dalla giustificazione legale. E una società che assume il signor Boffa può aspettarsi la libertà da rimostranze, picchetti e fastidiosi sindacalisti Teamster».

Quando i conducenti di Teamster hanno protestato per questa mancanza di rappresentanza, quelli dichiarati, come l’iscritto Prod di Don Harper, sono stati licenziati. «Queste due società mi hanno incastrato perché ero un amministratore di negozio – mi ha detto Harper – Stavo solo facendo il mio lavoro cercando di convincerli a rispettare il contratto». Nel frattempo, Sheeran stava guidando una Lincoln Continental fornita da Boffa e godendo di una miriade di altri vantaggi. Il suo padrino di lunga data Russell Bufalino ha beneficiato per essere «collegato con le due principali società di leasing di lavoro a cui il sindacato aveva permesso di prosperare», secondo Steven Brill, autore di un best seller del 1978 intitolato The Teamsters. Come ha detto Boffa al Wall Street Journal: «Non sono contrario a fare favori alle persone».

Iscritti e spioni


Prod ha tentato di svelare qualcosa su Boffa, Sheeran e Bufalino sul nostro giornale nazionale, letto e letto da migliaia di Teamsters. «IBT Freight Workers svenduto dai trafficanti di forza lavoro», ha urlato la nostra prima pagina. Mentre i candidati alla riforma sostenuti da Prod o Tdu (che in seguito si sono fusi) sono stati in grado di estromettere i sindacalisti storici in altri Locals, Frank Sheeran è stato costretto a dimettersi solo dopo essere stato condannato per racket del lavoro, frode postale, ostruzione alla giustizia e per aver preso tangenti da un datore di lavoro.

La fortuna di Sheeran – ha evitato due condanne per omicidio colposo – era chiaramente finita quando aveva 61 anni. Fu condannato a trentadue anni di prigione federale. Anche Bufalino, il boss della mafia della Pennsylvania interpretato da Joe Pesci in The Irishman, ha trascorso la sua vecchiaia in prigione dopo essere stato condannato per estorsione e organizzazione di omicidio. Come raccontato nel film, la condanna a tredici anni di Hoffa per manomissione della giuria e frodi nei fondi pensione è stata dimezzata dal presidente repubblicano Richard Nixon, in cambio del sostegno politico di Teamster (prima che Nixon lasciasse l’incarico in disgrazia per il Watergate). Durante la maggior parte del tempo trascorso in carcere federale, Hoffa rimase presidente di Teamster, riscuotendo stipendi per quattro posizioni sindacali minori. Quando alla fine si ritirò come parte del suo contratto  con la Casa Bianca, incassò il piano pensionistico degli ufficiali del Teamster con una somma forfettaria di $ 1,7 milioni (in dollari del 1971!). Il denaro di Teamster è stato investito anche nell’enorme costo di difenderlo dalle molteplici accuse. Da pensionato di Teamster, in libertà vigilata, Hoffa iniziò immediatamente a pianificare il suo ritorno al potere – mossa fatale visto che i suoi vecchi alleati mafiosi non erano affatto favorevoli.

Nel frattempo, il principale risultato della contrattazione collettiva di Hoffa, il National Master Freight Agreement, era sulla strada del declino. Oggi copre solo cinquantamila conducenti e addetti alla banchina di carico. La deregolamentazione dell’autotrasporto interstatale da parte del presidente Jimmy Carter ha causato molti più danni all’Nmfa di qualsiasi complotto corrotto dai Locals di Hoffa durante la sua ascesa al potere o sotto la sua presidenza. Ma i contratti riservati in stile Sheeran hanno sicuramente contribuito a minare gli standard del lavoro nel settore del trasporto merci. Hoffa ha anche creato una struttura sindacale dall’alto verso il basso che concentra ancora enorme potere e privilegio nelle mani del presidente del Teamster. Quell’uomo è ora il figlio di Hoffa, un avvocato sindacale settantottenne di Detroit, che guadagna circa 400 mila dollari all’anno. Lo scorso autunno, ha decretato la ratifica dei contratti nazionali relativi a 260 mila lavoratori Ups, anche se la maggioranza aveva respinto l’accordo impopolare che lui stesso aveva contrattato.

I membri di Tdu si sono uniti a «Junior Hoffa» per gran parte dei suoi vent’anni in carica, in molte altre situazioni di contrattazione in cui i leader dell’Ibt non sono riusciti a organizzare un’efficace campagna contrattuale. Dice il cofondatore Tdu e l’ex organizzatore nazionale Ken Paff: «L’idea che i Teamsters appartengano più ai massimi funzionari che ai membri che lavorano è un retaggio dell’era della mafia contro la quale continuiamo a lottare oggi”.

La storia non raccontata

Le faide mortali e i tradimenti personali raccontati nel corso delle tre ore e mezza del film di Scorsese si sono svolte durante il periodo d’oro dello scandalo del sindacato, quando l’influenza di Teamster avrebbe potuto essere usata per molti buoni scopi, come il miglioramento della sicurezza dei camionisti. Ancora una volta, Hollywood non riesce a mostrare come i membri di Teamster siano stati i più traditi in quell’epoca – tramite scarsa applicazione del contratto, frequenti violazioni del Landrum-Griffin Act, stravaganti frodi del fondo pensioni degli stati centrali, il saccheggio di tesorerie sindacali locali e corruzione ma anche con pratiche perfettamente legali che persistono fino ad oggi (come la concessione da parte di Hoffa di stipendi alti a funzionari Teamster a tempo pieno già pagati in eccesso per garantire il loro sostegno politico).

Inoltre, The Irishman manca di suggerire che minacce, intimidazioni e violenza fisica non siano riuscite a scoraggiare lo sviluppo di un movimento di riforma del Teamster, che è ancora vivo e vegeto oggi. Quel singolare risultato organizzativo ha manifestato a Chicago, dall’1 al 3 novembre scorsi: diverse centinaia di leader e attivisti dei capitoli Tdu in tutto il paese si sono riuniti per il loro quarantaquattresimo congresso annuale di strategia sulla democrazia sindacale e le lotte di riforma nell’Ibt. Nel 1996, un film indipendente a basso budget chiamato Mother Trucker: The Diana Kilmury Story mostrò cosa significasse far parte di questa coraggiosa banda ribelle durante i primi anni di Tdu, quando la repressione da parte dei funzionari dei Teamster era particolarmente intensa. Il libro del 1990 di Dan La Botz Rank-and-File Rebellion copre gran parte dello stesso terreno storico, così come il suo saggio su Rebel Rank and File: Labor Militancy and Revolt from Below During the Long 1970s. Quarant’anni fa, la maggior parte dei Teamsters si interessava molto di più delle proprie condizioni di lavoro e della rappresentanza sindacale rispetto a chi uccideva Jimmy Hoffa in un complotto per impedire il suo ritorno. Lo stesso vale oggi, quando l’unico Hoffa che la maggior parte dei Teamsters conosce è suo figlio.
Tuttavia, quel mistero irrisolto è stato a lungo oggetto del fascino dei mass media e riappare di nuovo in The Irishman. Gli spettatori dovrebbero ricordare che l’influenza della mafia, una volta presente nel più grande sindacato del settore privato americano, si è manifestata in molti modi altri modi oltre alla scomparsa di un ex leader. Tutti elementi negativi del suo impatto sui Teamsters, che allora e adesso avevano bisogno di leader di cui potersi fidare e di un sindacato che potevano controllare.

*Steve Early è stato un organizer a Boston per i Communications Workers of America per ventisette anni. Ha scritto Embedded With Organized Labour: Journalistic Reflections on the Class War at Home e The Civil Wars in U.S. Labor.
Questo articolo è uscito su JacobinMag. La traduzione è di Giuliano Santoro.

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