Raddoppio: i ricercatori studiano i rischi climatici composti

Dal blog https://skepticalscience.com/

Pubblicato il 6 gennaio 2020 dall’autore ospite

Questo è un  post-post da Yale Climate Connections di Daniel Grossman

Fu una dura giornata a Mosca il 25 luglio 2010. Il Moscow Times in lingua inglese  riferì  che la capitale russa aveva infranto il record di temperatura del 1936 per luglio: 98 gradi Fahrenheit.

Quel mese, la città, dove l’aria condizionata era (ed è tuttora) rara, era in media di  32 gradi Fahrenheit più calda  di un normale luglio.

Pennacchi di fumo che salivano dalle torbiere che bruciavano in lontananza si diffondevano nel quartiere centrale di Presnensky a Mosca. Il giornale ha riferito che “l’erba si è asciugata in paglia” e che gli alberi lasciavano cadere le foglie e morivano per disidratazione.

La mega ondata di caldo – da quando è stato designato l’ episodio più caldo dell’Europa orientale  in 500 anni  – ha colpito un’area grande come il Messico. Al momento della sua riduzione, aveva causato 55.000 morti per insufficienza respiratoria e altri disturbi causati dal calore e dall’inquinamento atmosferico causato da incendi. Aveva distrutto un terzo del raccolto di grano della Russia.

Jakob Zscheischler, uno scienziato senior del gruppo Climate and Environmental Physics dell’Università di Berna, definisce l’incidente del 2010 un evento climatico composto per antonomasia , un disastro meteorologico intensificato dall’effetto combinato di due o più fattori. In questo caso, un picco di calore rafforzato da una prolungata siccità ha prodotto la seconda ondata di calore più mortale della storia dopo l’ ondata di caldo dell’Europa occidentale del 2003. Il cambiamento climatico potrebbe rendere più probabili eventi composti, afferma Zscheischler.

Quando piove … spesso piove davvero

I ricercatori generalmente studiano l’intensità e la probabilità di ondate di calore , siccità e altri eventi avversi climatici in isolamento, come se gli incidenti fossero fenomeni indipendenti che non interagiscono tra loro. Radley Horton, professore di scienze climatiche della Columbia University , che aveva contribuito a organizzare il primo seminario internazionale al mondo  su eventi composti , afferma che tali fenomeni spesso non sono affatto indipendenti e che supporre che lo siano possono portare a risultati inaffidabili. “Affidarsi ai modelli climatici per esaminare singole variabili potrebbe sottovalutare il rischio a causa del modo in cui questi eventi estremi interagiscono”, ha detto in una telefonata.

La ricerca sull’ondata di caldo russa del 2010 mostra come prendere in considerazione più di un fattore può migliorare le stime della probabilità che si verifichi un evento avverso e del grado in cui i cambiamenti climatici possono essere ritenuti responsabili di esso.

Sebbene gli scienziati del clima abbiano generalmente analizzato l’incidenza della siccità e del calore elevato in modo isolato, hanno saputo per decenni che i due fenomeni vanno di pari passo, peggiorando l’uno con l’altro. La connessione causale tra loro è facilmente spiegabile dalla nota relazione tra aria e umidità nel suolo, un effetto chiamato feedback terra- atmosfera .

Quando la temperatura aumenta, aumenta anche la quantità di acqua che evapora dal terreno. Anche se le precipitazioni rimangono invariate, i suoli diventano più asciutti – una caratteristica distintiva della siccità – quando la temperatura aumenta, riducendo la disponibilità di umidità per foreste , colture e giardini urbani. Allo stesso modo, l’ umidità del suolo regola la temperatura dell’aria regionale. Il terreno più umido assorbe più calore . Quindi piogge insolitamente basse asciugano il suolo e aumentano la temperatura.

Quando sei più tre equivalgono a 13?

Gli autori di numerosi articoli hanno studiato l’ ondata di calore russa come un evento composto con feedback sull’atmosfera terrestre . Gli autori di una  pubblicazione del 2016 hanno  concluso che i cambiamenti climatici aumentano di sei volte la probabilità di un’ondata di calore devastante . Una bassa umidità del suolo aumenta la probabilità di un fattore tre. L’effetto combinato della siccità e dei cambiamenti climatici aumenta la probabilità di tale ondata di calore di un fattore 13.

Un altro evento composto che attira molta attenzione è l’impatto combinato dell’impennata oceanica e delle inondazioni fluviali sulle città costiere. Surge aumenta temporaneamente il livello del mare quando il vento forte spinge l’acqua contro la costa. Le alluvioni dei fiumi si verificano quando la forte pioggia gonfia i corsi d’acqua.

L’ondata o l’alluvione fluviale da sola può inondare una città, minacciando grandi perdite di proprietà e di vita. Nel 2011 l’uragano Irene ha causato danni per $ 15 miliardi, in gran parte causati da fiumi in tempesta gonfiati da intense piogge. Nel 2012, al contrario, è stata la tempesta che ha reso la Superstorm Sandy una delle calamità naturali più costose della storia degli Stati Uniti. L’alta marea a New York era nove piedi sopra il normale, inondando interi quartieri, allagando le linee della metropolitana e cortocircuitando parti della rete elettrica.

Quando l’impennata di Sandy incontra la pioggia di Irene …

Horton avverte che i pianificatori del disastro considerano la possibilità che una tempesta futura possa combinare l’impennata offshore di Sandy con le forti piogge di Irene. Impedito da alte maree di defluire nell’oceano, i fiumi inondati invaderebbero la costa alla loro foce. Un’analisi del  2015  dei dati meteorologici ha concluso che l’ondata oceanica simultanea e le forti piogge sono diventate più comuni nelle principali città costiere degli Stati Uniti contigui “Questa combinazione potrebbe potenzialmente portare a un maggiore rischio e perdita di vite umane”, ha detto Horton.

I ricercatori del recente seminario della Columbia University hanno distinto tra diverse varietà di eventi composti (a volte chiamati estremi correlati). Non tutti gli incidenti sono potenziati da molteplici fattori che si verificano in sincronia come ondate di calore potenziate dalla siccità o impennate esacerbate dalla pioggia.

Un altro tipo include episodi che si verificano all’incirca simultaneamente ma lontano l’uno dall’altro. Il modello meteorologico di El Niño è un noto esempio di come le condizioni atmosferiche possono cambiare tutte in una volta in luoghi separati da grandi distanze. Durante un El Niño, la siccità scende in Amazzonia e nel Pacifico nord-occidentale degli Stati Uniti, mentre piogge più intense cadono negli Stati Uniti sudorientali e nella Columbia Britannica. I ricercatori hanno identificato altri fenomeni climatici , collegando parti del mondo lontane da ” teleconnessioni ” spesso poco capite . Tali eventi potrebbero causare problemi precedentemente imprevisti? I ricercatori stanno cercando di comprendere e rispondere meglio a questa domanda.

In un mondo dipendente da spedizioni lontane di cibo, carburante e manufatti prodotti e spediti attraverso un piccolo numero di centri chiave, i disastri climatici simultanei potrebbero creare un disastro economico e umanitario diffuso. Ad esempio, Horton teme che la siccità e il forte calore possano causare l’insuccesso delle colture nell’Ucraina, nell’Europa centrale e negli Stati Uniti. “Potresti vedere grandi cambiamenti nei prezzi delle colture e grandi implicazioni sulla sicurezza alimentare e potenziali ripercussioni in termini di conflitto e anche la migrazione “.

Ricerche recenti giustificano la preoccupazione di Horton. Gli autori di  un articolo  pubblicato lo scorso marzo hanno preso in giro le relazioni tra condizioni di crescita sfavorevoli nelle principali regioni di coltivazione del grano del mondo. Tra le altre scoperte, hanno notato una relazione suggestiva tra periodi caldi e secchi nell’UE e in Australia. E gli autori di  un documento  pubblicato nel giugno 2018 hanno concluso che il riscaldamento globale aumenterà drasticamente la probabilità che le quattro principali regioni produttrici di mais del mondo avranno simultaneamente perdite di raccolti legate al clima .

Più domande ora che risposte = più ricerca a venire

Jane Baldwin, un borsista post-dottorato alla Princeton University, sta studiando un altro tipo di evento composto composto da una serie ripetuta di incidenti brevi ed estremi. Si chiede se una serie di brevi picchi di temperatura, ognuno troppo breve per adattarsi alla definizione di ondata di calore , possa essere mortale come un incantesimo più lungo di alto calore designato ufficialmente come un’ondata di calore . Lo scorso aprile lei e diversi colleghi di Princeton hanno pubblicato  un documento  che dimostra che i cambiamenti climatici sono sempre più la probabilità di tali brevi estremi di calore . “Dovremmo pensare se abbiamo più calorele onde in sequenza contano ”, afferma Baldwin. Sta continuando le sue ricerche con epidemiologi per scoprirlo.

Il professore di geoscienze Michael Oppenheimer, a Princeton, afferma di ritenere che la conferenza della Columbia University – che ha contribuito a sostenere – “abbia segnalato un ampio interesse per eventi complessi nella comunità climatica “. Zscheischler, che ha scritto articoli di spicco su eventi composti in  Nature Climate Change  e  Science Advances afferma che finora i ricercatori hanno sollevato più domande sull’argomento di quante abbiano risposto. Ma, ha aggiunto, “Sono sicuro che ci saranno molte ricerche nei prossimi due anni sull’argomento”.

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