La strategia cinese COVID-19 può funzionare altrove?

Dal blog https://science.sciencemag.org/

  1. Kai Kupferschmidt ,
  2. Jon Cohen

Science  06 mar 2020

Bruce Aylward dell’Organizzazione Mondiale della Sanità mostra un grafico che mostra il crollo dei casi di coronavirus in Cina durante una conferenza stampa del 24 febbraio a Pechino.

FOTO: XINHUA / XING GUANGLI / GETTY IMMAGINI

Gli ospedali cinesi traboccanti di pazienti COVID-19 poche settimane fa ora hanno letti vuoti. Prove di farmaci sperimentali non riescono a trovare abbastanza pazienti idonei. E il numero di nuovi casi segnalati ogni giorno in Cina sta diminuendo precipitosamente.

Queste sono alcune delle osservazioni sorprendenti in un rapporto pubblicato il 28 febbraio da un team di 12 scienziati cinesi e 13 stranieri che hanno visitato cinque città cinesi per studiare lo stato dell’epidemia COVID-19 e l’efficacia della risposta del paese. Anche alcuni membri del team, organizzati congiuntamente dall’Organizzazione mondiale della sanità (OMS) e dal governo cinese, affermano di essere rimasti sorpresi. “Pensavo che non fosse possibile che quei numeri potessero essere reali”, afferma l’epidemiologo Tim Eckmann del Robert Koch Institute di Berlino.

Ma il rapporto è inequivocabile. “L’approccio coraggioso della Cina per contenere la rapida diffusione di questo nuovo patogeno respiratorio ha cambiato il corso di un’epidemia in rapida crescita e mortale”, afferma. Per Bruce Aylward, un epidemiologo canadese dell’OMS che ha guidato la missione e informato i giornalisti a Pechino e Ginevra la scorsa settimana, lo sforzo è stato un enorme successo. “Centinaia di migliaia di persone in Cina non hanno ricevuto COVID-19 a causa di questa risposta aggressiva”, afferma.

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Aylward e altri membri della task force affermano che il resto del mondo dovrebbe imparare dalla Cina. Ma i critici affermano che il rapporto non è riuscito a riconoscere i costi dei diritti umani delle misure più severe imposte dal governo autoritario cinese: blocchi enormi e sorveglianza elettronica di milioni di persone. “Penso che ci siano ottime ragioni per cui i paesi esitano a usare questo tipo di misure estreme”, afferma Lawrence Gostin, studioso di diritto sanitario globale alla Georgetown University. Molti inoltre temono che una rinascita della malattia si verificherà dopo che il Paese avrà sollevato alcune delle sue misure di controllo più rigorose e riavviato la sua economia, che ha subito un duro colpo.

Il rapporto arriva in un momento critico in quello che molti epidemiologi ora considerano una pandemia nascente. Il numero di paesi colpiti sta aumentando rapidamente – si attestava a 72 anni mentre la scienza andava in stampa, secondo l’OMS. In modo allarmante, in molti di questi paesi, il virus ha rapidamente preso piede e ha iniziato a diffondersi nelle comunità.

Ma i casi sono precipitati in Cina. Il 10 febbraio, il primo giorno della missione, il paese ha riferito di 2478 nuovi casi. Due settimane dopo, quando gli esperti stranieri hanno fatto i bagagli, il numero giornaliero di nuovi casi è sceso a 409. (Il 3 marzo è sceso ulteriormente a 129 nuovi casi, rispetto al 1848 nel resto del mondo.) L’epidemia cinese appare avere raggiunto il picco alla fine di gennaio, secondo il rapporto.

I membri del team hanno viaggiato a Pechino, Shenzhen, Guangzhou, Chengdu e la città più colpita, Wuhan. Hanno visitato ospedali, laboratori, aziende, mercati di animali vivi, stazioni ferroviarie e uffici governativi locali. “Ovunque tu sia andato, chiunque abbia parlato, c’era un senso di responsabilità e azione collettiva – e c’è una base di guerra per fare le cose”, dice Aylward.

Come parte dello sforzo, gli scienziati cinesi hanno compilato un enorme set di dati che fornisce il miglior quadro disponibile della malattia. Secondo il rapporto della missione, circa l’80% delle persone infette presentava una malattia da lieve a moderata, caratterizzata da febbre e tosse secca; Il 13,8% presentava sintomi gravi; e il 6,1% ha avuto episodi potenzialmente letali di insufficienza respiratoria, shock settico o insufficienza d’organo. Il tasso di mortalità è stato più alto per le persone di età superiore agli 80 anni (21,9%) e per le persone che avevano malattie cardiache, diabete o ipertensione, ma complessivamente il 3,8%. I bambini costituivano solo il 2,4% dei casi e quasi nessuno era gravemente malato. Le persone con malattia lieve e moderata hanno impiegato in media 2 settimane per riprendersi.

Il rapporto evidenzia come la Cina abbia ottenuto ciò che molti esperti di sanità pubblica ritenevano impossibile: contenere la diffusione di un virus respiratorio ampiamente circolante. “La Cina ha lanciato forse lo sforzo di contenimento delle malattie più ambizioso, agile e aggressivo della storia”, osserva il rapporto. La misura più drammatica e controversa è stata la chiusura di Wuhan e delle città vicine nella provincia di Hubei, che ha messo in quarantena obbligatoria almeno 50 milioni di persone dal 23 gennaio. Ciò ha “efficacemente impedito l’ulteriore esportazione di individui infetti nel resto del paese”, conclude il rapporto. La maggior parte della Cina non ha dovuto affrontare misure così severe: alla gente è stato chiesto, ma non è stato richiesto, di mettersi in quarantena se si sentiva male e i leader del quartiere hanno monitorato i loro movimenti.

Le autorità cinesi hanno anche costruito due ospedali dedicati a Wuhan in circa 1 settimana, hanno inviato operatori sanitari da tutta la Cina a Hubei e hanno avviato uno sforzo senza precedenti per rintracciare i contatti di casi confermati. Solo a Wuhan, oltre 1800 squadre hanno rintracciato decine di migliaia di contatti. Le misure aggressive di “distanziamento sociale” attuate in tutto il paese includevano la cancellazione di eventi sportivi e la chiusura di teatri, scuole e aziende. Chiunque andasse all’aperto doveva indossare una maschera.

Due app di telefonia mobile ampiamente utilizzate, AliPay e WeChat, che negli ultimi anni hanno sostituito i contanti in Cina, hanno contribuito a far rispettare le restrizioni, poiché consentono al governo di tenere traccia dei movimenti delle persone e persino di impedire alle persone con infezioni confermate di viaggiare. “Ogni persona ha una specie di sistema di semaforo”, afferma il membro della missione Gabriel Leung, decano della facoltà di medicina Li Ka Shing dell’Università di Hong Kong. I codici colore sugli schermi dei telefoni cellulari, in cui il verde, il giallo o il rosso indicano lo stato di salute di una persona, consentono alle guardie delle stazioni ferroviarie e di altri posti di blocco di sapere chi far passare.

“Come conseguenza di tutte queste misure, la vita pubblica è molto ridotta”, osserva il rapporto. Ma le misure hanno funzionato. Alla fine, le persone infette raramente diffondono il virus a chiunque, tranne i membri della propria famiglia, afferma Leung. Una volta che tutte le persone che vivevano insieme erano state esposte, il virus non aveva altro posto dove andare e le catene di trasmissione finivano. “È così che l’epidemia è diventata davvero sotto controllo”, afferma Leung.

È discutibile quanto di ciò si possa fare altrove. “La Cina è unica in quanto ha un sistema politico che può ottenere la conformità del pubblico con misure estreme”, afferma Gostin. Il paese ha anche una straordinaria capacità di realizzare rapidamente progetti su larga scala ad alta intensità di manodopera, afferma Jeremy Konyndyk, un membro senior del Center for Global Development: “Nessun altro al mondo può davvero fare ciò che la Cina ha appena fatto”.

Né dovrebbero, afferma l’avvocato Alexandra Phelan, specialista cinese presso il Centro per la scienza e la sicurezza della salute globale di Georgetown. “Ci sono molte cose che funzionerebbero per fermare un focolaio che considereremmo disgustose in una società giusta e libera”, afferma Phelan.

Il rapporto sollecita la Cina “a comunicare più chiaramente i dati chiave e gli sviluppi a livello internazionale”. Ma dipende dalla natura coercitiva delle misure di controllo della Cina e dal tributo che hanno richiesto. “L’unica cosa che è stata completamente svelata è l’intera dimensione dei diritti umani”, afferma Devi Sridhar, specialista globale in sanità pubblica dell’Università di Edimburgo. Invece, il rapporto elogia il “profondo impegno del popolo cinese nei confronti dell’azione collettiva di fronte a questa comune minaccia”.

“Per me, come qualcuno che ha trascorso molto tempo in Cina, sembra incredibilmente ingenuo e, se non ingenuo, ciecamente intenzionalmente ad alcuni degli approcci adottati”, afferma Phelan. Singapore e Hong Kong potrebbero essere esempi migliori da seguire, afferma Konyndyk: “C’è stato un grado simile di rigore e disciplina, ma applicato in maniera molto meno draconiana”. Jennifer Nuzzo della Bloomberg School of Public Health della Johns Hopkins University si chiede anche quali effetti abbia avuto la strategia cinese, ad esempio sul trattamento del cancro o dei pazienti affetti da HIV, le cui cure potrebbero essere state interrotte. “Penso che sia importante nel valutare l’impatto di questi approcci considerare le conseguenze secondarie e terziarie”, afferma.

E il vantaggio può essere di breve durata. “Non c’è dubbio che abbiano soppresso l’epidemia”, afferma Mike Osterholm, capo del Center for Infectious Disease Research and Policy dell’Università del Minnesota, Twin Cities. Ridurre il numero massimo di casi richiede a un sistema sanitario di occuparsi di quelli successivi, affermano gli esperti di sanità pubblica. Ma una volta revocate le restrizioni, “Verrà ruggito subito”, prevede Osterholm.

Aylward e gli altri scienziati in visita nel team erano ben consapevoli della “realtà dei diversi sistemi politici”, dice, ma hanno parlato con centinaia di persone in tutto il paese e “tutti erano d’accordo con l’approccio”. Spera che i successi della Cina finora incoraggino altri paesi ad agire rapidamente. “Riceviamo quotidianamente nuove segnalazioni di nuovi focolai in nuove aree e la gente ha la sensazione di ‘Oh, non possiamo fare nulla’”, afferma Aylward. “Bene scusa. Ci sono cose davvero pratiche che puoi fare per essere pronto a rispondere a questo, ed è lì che dovrà essere il focus ”.

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